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Drought, desertification and regreening in the Sahel

West Africa experienced severe drought from 1968 to 1993, which was all the more brutal as it followed a very wet period from 1950 to 1967. This drought was both exceptionally long, pronounced (a15–25 percent rainfall deficit compared with the long-term average, and a 25–50 percent deficit compared with the previous wet period) and spatially extensive since the whole of West Africa was affected, i.e. more than 5 million km2.

As the deficit was increasingly pronounced towards the north, it was the naturally semi-arid Sahel zone that was most affected.

Since the mid-1990s, rainfall has returned to its long-term average level. (Ali and Lebel, 2009; Nicholson, 2013; Descroix et al., 2015;Descroix et al., 2018)

Vegetation and soils were severely degraded. The length of the drought meant that even species adapted to aridity suffered, and sometimes dried out and perished, leaving large swathes without vegetation. Vegetation degradation resulted in degraded soil. 

Desertification, and the “sahelisation” of Sudanese areas, was the subject of numerous studies in the 1970s and 1980s (Olivry, 1982;Pouyaud, 1987; Albergel and Valentin, 1988;Luxereau and Roussel, 1997) and a terrible fate for the inhabitants that lost herds and crops. 

From the onset of the drought, most researchers noted a drastic reduction in plant cover, linked to both the drought and the need for farmers to greatly increase cultivated areas due to the drop in yields caused by reduced rainfall

  • At present, despite past climatic shocks (drought) and ongoing changes, Sahelian countries are self sufficient in cereals when there is no price distortion or distortion due to external geopolitical factors.

Field research not only opened up the debate on regreening but also the debate on agrosystem resilience. Brandt et al. (2017) confirmed that agriculture and its expansion in the Sahel also promoted forestry and regreening, contradicting the widespread belief of the negative correlation between population density and forest cover.

Indeed, at least 25 major papers were published between 1998 and 2010 showing the regreening of the Sahel before this point was accepted as fact.

Advancements in land governance have of course been supported by the return of the rains, though it should be noted that the Sahelian agrosystems, which are recovering fairly well (except in the middle Niger River Basin, where soil degradation seems to be ongoing*), suffered a terrible shock in the 1970s and 1980s when there was strong population growth.

We must do all we can to make these agrosystems resilient to the coming shocks that are linked to the inevitable temperature increases. There is growing evidence of regreening in the Sahel. It is widespread. It cuts across the entire area, and it’s dynamic.

  • In fact, almost all of West Africa is experiencing this regreening. Dryland desertification, and even the desert, shows a surprisingly high tree density (Brandt et al., 2020)
  • la désertification des terres arides, et même le désert présente une densité d'arbres étonnamment élevée.(Brandt et al., 2020)

Regreening is considered the ultimate weapon to fight global warming. It’s not just happening naturally in the Sahel. It’s Sahelians also growing a bagful of valuable trees, like

  • the tasty mango tree
  • the oil rich Silk cotton (Ceiba pentandra),
  • Shea (Vitellaria paradoxa) and Neem (Azadirachta indica) trees,
  • multiple use Egyptian balsam (Balanites aegyptiaca),
  • African mahogany (Khaya senegalensis) and
  • African locust bean (Parkia biglobosa) trees, and
  • the nature nurturing Acacia (acacia albida) tree, among others.

Trees are natural air conditioners, and are vital for both the rural and urban areas. They provide food, but they are also fertilizing the land in the Sahel in ways that could be making a difference to resilience that is far better than elsewhere in the world. The population seems, ultimately, to be the best tool for agrosystem resilience; it is people who plant and conserve trees and it is people, more than ever, who has a key part in tackling global warming. 

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L’Afrique de l’Ouest a connu un épisode de sécheresse trèsmarqué de 1968 à 1993. Celui-ci a été d’autant plus brutalqu’il a succédé une période hyper humide de 1950 à 1967.

Cette sécheresse a été à la fois exceptionnellement longue, prononcée (un déficit de 15 à 25% des pluies par rapport àla moyenne long terme, de 25 à 50% par rapport à lapériode humide antérieure) et spatialement étenduepuisque toute l’Afrique de l’Ouest a été touchée, soit plusde 5 millions de km², même si, le déficit ayant été de plusen plus prononcé vers le Nord, c’est surtout la zone naturellement semi-aride, le Sahel, qui en a été le plus affecté. Depuis le milieu des années 1990, la pluviométrie aretrouvé son niveau moyen de long terme. (Ali et Lebel,2009 ; Nicholson, 2013 ; Descroix et al., 2015, 2018

  • La désertification, et la « sahélisation » des zones soudaniennes, ont fait l’objet de nombreux travaux dès les années 1970-80 (Olivry, 1982 ; Pouyaud, 1987 ; Albergel et Valentin, 1988 ; Luxereau et Roussel, 1997) et elle a été vécue par les habitants comme une terrible fatalité conduisant à la perte de troupeaux et de récoltes.
  • On observe pour l’heure qu’en dépit des chocs climatiques passés (sécheresse) et des changements en cours, les pays du Sahel sont autosuffisants en céréales quand il n’y a pas de distorsion liée aux prix ou à des facteurs externes géopolitiques.

En fait, si des recherches sur le terrain avaient ouvert le débat sur le reverdissement, il en est de même sur la résilience des agrosystèmes. Brandt et al. (2017) ont confirmé que l’agriculture et son extension au Sahel promouvaient aussi la foresterie et le reverdissement, contredisant ainsi l’idée reçue et commune de la corrélation négative entre densité de population et couvert forestier.

  • Il y avait eu déjà au moins 25 références sérieuses entre 1998 et 2010, montrant le reverdissement du Sahel, avant qu’on ne le considère comme un élément évident.

Les progrès de la gouvernance de l’espace ont été bien sûr appuyés par le retour des pluies ; on ne peut que constater que les agrosystèmes sahéliens, qui récupèrent assez bien (sauf dans le moyen Bassin du fleuve Niger où la dégradation des sols semble toujours en cours*), ont subi un choc terrible dans les années 70 et 80, en pleine croissance démographique. Il faut tout faire pour que dans le futur, ces agrosystèmes soient résilients aux chocs attendus liés au réchauffement inéluctable de la température.

📚 The new report "Drought, desertification and regreening in the Sahel" is available in English and French

Further reading from UNCCD Library

📚 The Sahel: Land of Opportunities, Land with a Future 📚   drought  ; 📚   desertification ; 📚  drylands facts and figures

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